Respuestas (LVII): Desde el punto de vista evolutivo, ¿Podrían existir las sirenas? (2022)

El ritmo acelerado al que el cuerpo pierde calor en el aguaes la causa por la quela evolución ha dotado a los mamíferos marinos dedos maneras simples de conservar su calor corporal: o bienlos ha recubierto concapas gruesas de piel y grasa corporal (como las focas o las morsas) o con un pelaje muy denso (como los castores o las nutrias).

A juzgar por su representación en la cultura popular, las sirenas no tienen ni lo uno ni lo otro, así que su supervivencia en el agua queda puesta en duda.

Espera, espera, no tan rápido. ¿Y cómo pueden sobrevivir los peces en el agua si son mucho más pequeños que nosotros, lo que significa que pierden calor más deprisa y, por suerte estéticamente, no tienen grasa ni pelo?

La mayoría de pecesson animales de sangre fría, así quesu cuerpo no necesita temperaturas tan elevadas como las que necesitamos nosotrospara funcionar correctamente. Les vale con estar a la misma temperatura que el agua que los rodea, vaya.

Aunque algunos tipos de peces sí que son de sangre caliente.Ese es el caso delos tiburones o los atunes, con temperaturas corporales hasta 20ºC por encima de la temperatura de su entorno. Su metabolismo consume mucha más energía, pero este sistemales permite tener una mayor potencia muscular y digestiones más rápidasque, a su vez, les permiten cazar de manera más eficiente y obtener esa energía para mantenerse calientes.

Vale, entonces a lo mejor las sirenas tienen un metabolismo parecido al de un pez y pueden sobrevivir en el agua de manera indefinida.

Como nunca hemos atrapado y estudiado una sirena nos tocará especular, aunque la respuesta parece bastante obvia.

Una cosa está clara: aunque las sirenas tengan cuerpo de humano y, aparentemente, cola de «pez»,no pueden tener medio cuerpo de sangre caliente y el otro medio de sangre fría.

Como las sirenas habrían evolucionado, en teoría, a partir de los humanos y viendo que su cola es «similar» a la de otros mamíferos marinos, parece lógico pensar que serían animales de sangre caliente. Pero, claro, si fueran animales de sangre calientey tuvieran el aspecto con el que se las representa… Bueno, como hemos visto en la tabla anterior,no tardarían en morir de frío a menos que vivieran en aguas tropicales o montaran coloniasen playas y calas y sólo se metieran en el agua para cazar. Sería entonces muy fácil ver «asentamientos» de sirenas acampando en nuestras costas, algo que nunca se ha observado.

En la tabla anterior también hemos visto queun ser humano sólo tiene el potencial de vivir indefinidamente en el agua si ésta se encuentra a una temperatura mayor a 21ºC. Como también hemos comentado,las sirenas serían mamíferos de sangre caliente así que, sin gruesas capas de pelo y grasa que las protejan, cabría esperar que su tolerancia al frío fuera similar a la nuestra.

Estas temperaturas tan «altas» del agua tan sólo se dan en las zonas costeras cercanas al ecuador y en la superficie de los océanos. En el siguiente mapa, podemos ver la temperatura media anual de la superficie oceánica:

Respuestas (LVII): Desde el punto de vista evolutivo, ¿Podrían existir las sirenas? (1)

Dada la distribución de la temperatura del agua alrededor del mundo y, teniendo en cuenta que temperaturas en este rango sólo son posibles en las capas más superficiales del agua, las sirenas sólo podrían vivir en zonas tropicales y en aguas poco profundas, donde la temperatura del agua es más o menos constante al o largo del año. Esto concuerdaconla teoría que había comentadoanteriormente, donde decía que su falta de movilidad las limitaría a zonas costeras comiendo moluscos, cefalópodos y peces lentos.

En latitudes más frías o en lugares donde la temperatura del agua varía mucho a lo largo del año, las sirenas no podrían vivir permanentemente dentro del agua, así que se verían obligadas a pasar la mayoría del tiempo varadas en playas y calas, metiéndose en el océanosólo para cazar.

En los dos escenarios, la conclusión es la misma: si las sirenas existieran y tuvieran algún sentido evolutivo, la cantidad de avistamientos que se producirían cada día sería tremenda. Con su aspecto, además, sería imposible que pasaran desapercibidas.

Eh, eh, pero espera. ¿Y si las sirenas tienen algún mecanismo para soportar mejor el frío que nosotros y pueden vivir en aguas más frías y profundas?

Más allá de acumular grasa y pelo o tener uncuerpo al que le vale la temperatura ambiente para subsistir (ser un organismo de sangre fría, vaya), no hay forma desoportar la exposición prolongada a las bajas temperaturas de los océanos.

Además, aunque ese fuera el caso, las sirenas no parecen tener ninguna manera de poder respirar bajo el agua, así que seguirían sacando periódicamente la cabeza del agua para tomar el aire. Y, de nuevo, las veríamos a menudo.

Eh, pero, espera. Las ballenas y todos estos mamíferos marinos tuvieron que aparecer de algún lado, ¿no? Si es tan difícil que un mamífero viva en el agua, ¿de dónde surgieron ellos?

En efecto, los antepasados de los mamíferos marinos son mamíferos terrestres que fueronadaptándose paulatinamente a la vida en la costa y terminaron por introducirse en el agua.Pero este fue un proceso muy lento:los restos fósiles más antiguos de mamíferos marinos datan de hace unos 55 millones de años y los primeros mamíferos terrestresaparecieron hace al menos 200 millones de años.

Esto también presenta un problemapara la existencia de sirenas: para justificar suaspecto esbelto y depilado con el que son descritas en la cultura popular y en los supuestos «avistamientos» la única explicación sería que fueran animales de sangre fría.

Pero no existe ningún mamífero de sangre fría. Ni siquieralos mamíferos marinos, adaptados durante cientos de millones de años a la vida en el agua, han pasado de ser animales de sangre caliente a sangre fría. Entonces, ¿tiene sentido pensar que algún antepasado humano, tan mamífero como nosotros, sepudierahaber adaptado a la vida en el mar cambiando paulatinamente su metabolismo hasta convertirse en un animal de sangre fría?

Teniendo en cuenta el parecido a los seres humanos que tienen las sirenas,este antepasado evolutivo común debería haberse empezado a adaptar a la vida en el mar cuando aparecieron los primeros homo sapiens, hace 200.000 años.¿Podrían las sirenas haber conseguido evolucionar tanto en tan poco tiempo? Resulta extremadamente difícil de creer.

Incluso si asumiéramos que las sirenas sólo tienen un vago parecido a nosotros y que, como muy tarde, se hubieran separado de nuestro linajecuando el homo erectus pululaba por la Tierra, cuyos restos se remontan ahace 1.5 millones de años. De nuevo, si los mamíferos marinos no han cambiado por completo su fisiología durante cientos millones de años, ¿Tiene sentido que las sirenas lo hubieran hecho sólo en un millón y medio?

Pero… Pero… ¿Y si el responsable no es la evolución? ¿Y si un humano estuvo con un delfíny…?

No, por favor, voz cursiva, no sigas por ahí.

EN FIN.

Como podéis ver, la existencia de sirenas no supera el filtro de la realidad. Por supuesto, hay muchas cosas que me he dejado. Hay otros asuntos más peliagudos: ¿Como se reproducirían las sirenas? ¿Cómo darían a luz? ¿Qué pinta tiene su sistema digestivo? ¿Por dónde diabloscagan?¿Cómo funcionasu sistema excretor?

Al final, lo más parecido a una sirena que podremos encontrar en la naturaleza es el dugongo: un mamífero marino que habita las costas del este de África y el norte de Oceanía, que no se adentra en aguas con temperaturas inferiores a 20ºC, rara vez se sumergen a más de 10 metros de profundidad y que subsiste a base plantas marinas, moluscos o medusas. De hecho, es posible que estos animales dieran origen al mito de las sirenas.

Respuestas (LVII): Desde el punto de vista evolutivo, ¿Podrían existir las sirenas? (2)

Aunque está claro que se le añadió bastante glamour. (Fuente)

En definitiva, siempre es entretenido intentar responder a este tipo de preguntas de manera lógica, así que os animo a que propongáis vuestras propias teorías en los comentarios.

Y ahora, como de costumbre, voy a colar por aquí la publicidad poco invasiva de Ciencia de Sofá.

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Author: Lakeisha Bayer VM

Last Updated: 06/17/2022

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